İçlerinde tepeler kadar lityum var – ancak ABD’deki ‘beyaz altın’ patlaması üzerine korkular artıyor | Nevada

Nevada’nın kavrulmuş manzaralarının derinliklerinde, heyecan verici bir patlama var. Lityum madenciliği, feci küresel ısınmayı yavaşlatmaya yardımcı olabilecek değerli bir kaynak vaadinde bulunuyor.

Elektrikli araçlar için gerekli olan pil parçalarına yönelik artan talebin teşvikiyle, ABD’nin tek büyük lityum madeni, Las Vegas’ın kuzeyindeki çöl çalılıkları ve yeni doğan Joshua ağaçlarında bulunan uzak bir karakol olan Silver Peak’te üretimini ikiye katlıyor.

Nevada genelinde, kıtlığı ve temiz enerji bileşenleri olarak artan değeri nedeniyle yatırımcılar tarafından “beyaz altın” olarak adlandırılan yumuşak bir metal olan lityum için şu anda planlanan birkaç yeni büyük projeyle 17.000’den fazla araştırma iddiası var. Eyalet valisi Steve Sisolak, “Wall Street’in finanse etmesi veya Silikon Vadisi’nin teknoloji için ne anlama geldiğini” lityum için Nevada olabilir.

Bu artış, soğuk savaş dönemi acil durum yetkilerini yerel lityum ve elektrikli arabalar, ısı pompaları ve diğer temizlik malzemeleri için gerekli diğer malzemelerin madenciliğini bir rampaya zorlamak için kullanan Joe Biden’in yönetimine göre iklim kriziyle mücadelede kritik bir adım. enerji teknolojisi.

Ancak bu yeni madencilik çağı beklentisi, bazı çevrecileri ve Amerikan yerli gruplarını sinirlendirdi. Amerika’da bilinen tüm lityum yataklarının dörtte üçü kabile topraklarının yakınında bulunuyor ve bu da yıkıcı fosil yakıt madenciliğindeki düşüşün yerini yeni bir zararlı çıkarma biçiminin alabileceğine dair korkuları ateşliyor.

Kuzey Nevada’da büyük, tartışmalı yeni bir lityum madeni – Thacker Geçidi adı verilen 1000 dönümlük bir alan – için planlar, “atalarımdan geriye kalanları elektrikli araba pilleri için bir fedakarlık bölgesine dönüştürecek”, Shelley Harjo üyesi. Fort McDermitt Paiute ve Shoshone Tribe, hepsi hala lityum için filizlenen susuzlukla karşılaşmadan uyardı.

Silver Peak, 1966’dan beri bir lityum madeni olarak faaliyet gösteriyor; eskiden göl yataklarından oluşan ve dağlarla çevrili kurak bir alan olan Clayton vadisinde yer alan 21 kilometrekarelik geniş alanı. Tek, engebeli bir yol, o kadar uzak bir yere girip çıkıyor ki, yakındaki Alan 51’deki herhangi bir uzaylı, bölgenin seyrek nüfusuna önemli ölçüde katkıda bulunacaktır.

Maden, lityumunu, yeraltından pompalanan tuzlu sıvıyı tutan 22 devasa havuzdan oluşan bir ağ üzerinden alıyor. Tuzlu su, keskin Nevada güneş ışığı altında pişerken geniş miktarda tuzu buharlaştırır ve sonunda içindeki lityumu ayırır. Tuz, tuzlu su havuzlar arasında dolaştıkça yer yer 10 fit derinliğe kadar birikerek uzaklaştıkça daha yoğun hale gelir.

Tuzlu suyun işlenmek için yeterince “ağır” olması iki yıl kadar sürebilir, bu noktada sanki Nevada çölüne pastoral bir Karayip sahil sahnesi nakledilmiş gibi parlak bir gök mavisi olur. Tuzlu su, dönüşümü ilerletmek için kireç ve soda külünün eklendiği yerinde bir tesise götürülür; daha sonra süzülür, preslenir ve biraz un veya kokaine benzeyen toz halinde bir madde olan lityum karbonatta kurutulur.

Silver Peak, doğrudan Tesla gibi EV üreticilerine gönderilmek veya seramik veya cep telefonu pilleri için daha fazla işlenmek üzere bu lityumdan her biri bir ton ağırlığında 30 büyük torba üretiyor. Yılda yaklaşık 5.000 ton üretiliyor ve tesisin işletmecisi Albemarle, Dünya’da saf halde bulunmayan ancak hafifliği ve hafifliği ile ödüllendirilen bir maddeye yönelik artan açgözlü iştahı gidermeye yardımcı olmak için birkaç yıl içinde bunu iki katına çıkarak 10.000 tona çıkarmayı hedefliyor. pillerin daha hızlı şarj olmasına, daha uzun süre dayanmasına ve her zamankinden daha fazla güç yoğunluğuna sahip olmasına yardımcı olma yeteneği.

“Lityuma olan talep muazzam; Albemarle başkan yardımcısı Karen Narwold, şu anda talebin kesinlikle arzı aştığını söylemenin güvenli olduğunu düşünüyorum” dedi.

Silver Peak’ten gelen 5.000 ton lityum, 80.000 elektrikli otomobil için pil yapmak için yeterli. Bu çıktıyı ikiye katlamak bile gerekli lityum miktarında nispeten küçük bir göçük yaratacaktır – bazı tahminlere göre 2030 yılına kadar ABD’de satılan tüm arabaların yarısı elektrikli olacak ve bu zamana kadar yaklaşık 26 milyon EV yollarda olacak.

Narwold, “Müşterilerimiz bunu talep ediyor” dedi. “Bence altyapı faturası ve enflasyonu düşürme yasası, ABD’nin elektrikli otomobiller için yerel bir tedarik zinciri geliştirmesi için gerçekten muazzam fırsatlar.”

Demokratlar tarafından geçirilen yasa, güneş ve rüzgar gibi yenilenebilir projeler için 370 milyar dolardan fazla vergi kredisinin yanı sıra yerli pil üretimi ve elektrikli araç yapımı için teşvikler vererek temiz enerji parçalarının üretimini Çin’den geri almayı hedefliyor.

Biden, Nisan ayında, genellikle savaş zamanlarında kullanılan Savunma Üretimi Yasası kapsamında artan bir Amerikan üretimini zorunlu kılmak için bir önlem açıklarken, “Geleceği güçlendirecek girdiler için Çin’e ve diğer ülkelere uzun vadeli bağımlılığımızı sona erdirmemiz gerekiyor” dedi. temiz enerji teknolojisinde kullanılan lityum, kobalt, nikel ve diğer malzemelerin üretimi. Başkan, “Bunu gerçekleştirmek için sahip olduğum her aracı kullanacağım” dedi.

Albemarle tesisindeki lityum buharlaştırma havuzları.
Albemarle tesisindeki lityum buharlaştırma havuzları. Fotoğraf: Carlos Barria/Reuters

Daha temiz enerjiye yönelik baskı, lityum talebinin sarmal bir şekilde artmasına neden oluyor – Uluslararası Enerji Ajansı, ülkeler Paris anlaşmasına bağlı emisyonları azaltma hedeflerine bağlı kalırlarsa, küresel talebin 2040 yılına kadar 40 kat artacağını ve muhtemelen birkaç kıvılcım çıkaracağını tahmin ediyor. ABD genelinde yeni madencilik operasyonları.

Ancak Amerika düşük bir tabandan başlıyor. Ülke, dünyadaki lityumun sadece %1’ini üretiyor ve neredeyse tamamı Silver Peak’ten geliyor. Albemarle’nin buradaki üretimi genişletmesi ve Kuzey Carolina’da bir zamanlar Manhattan projesi için lityum üreten bir tesiste madenciliğin yeniden başlatılması, bu denklemi neredeyse hiç değiştirmeyecek.

Üretimin büyük kısmı, Albemarle’nin madenlerinin bulunduğu her iki ülke olan Avustralya ve Şili’de gerçekleşiyor ve hem tuzlu su çıkarma hem de yüksek düzeyde lityum içeren spodumen adı verilen bir cevherin açık ocaklarda kazıldığı kaya çıkarma işlemlerini içeriyor. Avustralya’daki bazı çiftçiler, bu tür madencilikten kaynaklanan su yollarının olası kirliliğinden şikayet ettiler.

Elektrikli arabalara olan talep beklendiği gibi artarsa ​​– örneğin California ve New York, 2035’ten sonra yeni dizel veya benzinli arabaların satılmamasını zorunlu kılmamıştır – o zaman Ford, Tesla ve General Motors gibi şirketlerin yaklaşık 900.000 ton lityuma ihtiyacı olacaktır. Rystad Energy’ye göre, ABD ve Kanada’dan üretim yurt içinde gerçekleştirilecekse. Araştırma firması, Kuzey Amerika’daki üretimin 2030 yılına kadar yalnızca 600.000 tona ulaşacağını tahmin ediyor.

Rystad’da küresel enerji metalleri pazarında uzman olan James Ley, “Zaten bir lityum açığı var ve yerel operasyonlardan kaynaklanan herhangi bir fazlalık durumu görmüyoruz” dedi. “Yatırım artacak ve birçok yeni madencilik projesi başlayacak, ancak bu hızlı gelmiyor. Yeni bir madenin meyve vermesi yıllar alabilir.”

Sektör ayrıca, yerel biyoçeşitliliğe olası zarar ve dünya ısındıkça giderek daha şiddetli kuraklıklarla karşı karşıya kalan Nevada gibi yerlerde su kullanımı gibi çevresel etkilerinin incelenmesiyle karşı karşıya.

Kuzey Nevada’da, Peehee Mu’huh – veya Thacker Geçidi – denilen bir yer kutsal yerli topraktır ve aynı zamanda potansiyel olarak ABD’deki en büyük lityum yatağıdır. Lithium Americas adlı bir şirket, aşiret üyelerinin 1865’te burada Paiute kabilesinin en az 31 üyesinin katledildiğini söylemelerine rağmen bu lityumu çıkarmayı hedefliyor. Proje “Arlington mezarlığına bir lityum madeni koymak gibi”, Yeni madene karşı çıkan ve madeni durdurmak için bir mahkeme savaşına katılan Kızıl Dağ Halkı organizatörü Daranda Hinkey’e göre.

Bir çevre grubu olan Earthworks’ün politika direktörü Lauren Pagel, “Temiz enerji geçişi kirli madencilik üzerine kurulamaz” dedi. Pagel, “madencilikten etkilenen toplulukların, özellikle de yerli toplulukların yaşadığı kuşak travmasına” katkıda bulunmak yerine, geri dönüşüm lityumuna daha fazla kaynak ayrılması gerektiğini söyledi.

Narwold, Albemarle’nin yerel halkı çevreye duyarlı genişleme planına tamamen dahil edeceğini vurguladı, ancak sektördeki bazı şirketlerin diğerlerinden “sorumluluklarını kabul etme eğrisinde” daha ileri olduğunu kabul etti.

“Geleneksel hard rock hakkında düşünürseniz, tarihte insanların yaptıklarına dair pek çok kötü örnek var” dedi. “Sadece Albemarle adına konuşabilirim, ancak bizim için bizim için çok önemli. Bu çevresel yönetimin ve topluluk katılımının tüm yönlerine çok ciddi bir şekilde bakıyoruz. Lityum devriminin emekleme dönemindeyiz ama hepimiz sürdürülebilirlik açısından bizden ne beklendiğini biliyoruz.”